ลุ้นยานสำรวจ “อินไซต์” เตรียมลงจอดบนดาวอังคารในคืนนี้

InSight Mars mission

PA
ภาพจำลองยานสำรวจ InSight ขณะลงจอดบนพื้นผิวดาวอังคาร

องค์การบริหารการบินและอวกาศแห่งชาติสหรัฐฯ หรือนาซา เริ่มดำเนินกระบวนการควบคุมยานสำรวจอินไซต์ (InSight lander) เพื่อนำลงจอดบนพื้นผิวดาวอังคารตามกำหนดในคืนวันนี้ (26 พ.ย.) ซึ่งถือเป็นภารกิจสำรวจอวกาศครั้งแรกที่มุ่งจะศึกษาโครงสร้างภายในของดาวเคราะห์สีแดงโดยเฉพาะ

ตามแผนการที่นาซาวางไว้นั้น ยานสำรวจอินไซต์จะลงจอดบนที่ราบ Elysium Planitia ซึ่งอยู่ทางตอนเหนือของเส้นศูนย์สูตรดาวอังคาร ในเวลาประมาณ 19.53 น. ตามเวลามาตรฐานกรีนิช หรือราว 2.53 น. ของวันที่ 27 พ.ย. ตามเวลาในประเทศไทย ซึ่งนาซาจะมีการถ่ายทอดสดเหตุการณ์ครั้งสำคัญนี้ทางออนไลน์ ในระหว่างเวลา 2.00-3.00 น. ของประเทศไทย

ทีมนักวิทยาศาสตร์และวิศวกรของนาซาต่างต้องลุ้นว่าภารกิจดังกล่าวจะประสบความสำเร็จหรือไม่ เนื่องจากมีความยากลำบากหลายประการที่ต้องเผชิญ ทั้งสภาพอากาศที่เอาแน่เอานอนไม่ได้ของดาวอังคาร รวมทั้งปัญหาทางเทคนิคอื่น ๆ ซึ่งสถิติที่ผ่านมาชี้ว่า มียานอวกาศที่มนุษย์ส่งไปถึง 2 ใน 3 ที่ลงจอดบนพื้นผิวของดาวอังคารไม่สำเร็จ

ประการแรก ยานอินไซต์จะต้องลงจอดให้ตรงจุดทำการสำรวจที่กำหนดไว้ โดยจะต้องพุ่งตัวเข้าในพิกัดที่ชั้นบรรยากาศซึ่งมีความกว้างราว 10 กม. และมีความยาวราว 24 กม. อย่างไม่คลาดเคลื่อน

หลังจากนั้นช่วงเวลาของ ” 7 นาทีแห่งความหวาดกลัว” จะมาถึง ซึ่งจะเป็นช่วงที่ศูนย์ควบคุมไม่สามารถติดตามความเคลื่อนไหวของยานได้ชั่วขณะ เนื่องจากมันกำลังผ่านขั้นตอนสำคัญ 3 ขั้นตอน คือการพุ่งผ่านชั้นบรรยากาศ ลดระดับความสูง และลงแตะพื้นผิวดาว (EDL) ซึ่งหากหลังจาก 7 นาทีนี้ไปยานสำรวจได้ส่งสัญญาณการลงจอดกลับมา ก็หมายความว่าภารกิจอันยากยิ่งผ่านพ้นไปได้ด้วยดี

แต่กระบวนการลงจอดนั้นไม่ใช่เรื่องง่าย บรรยากาศของดาวอังคารที่เบาบางเพียง 1% ของบรรยากาศโลกทำให้เกิดแรงเสียดทานที่จะช่วยชะลอความเร็วของยานได้น้อย ซึ่งนี่เป็นปัจจัยหลักที่ทำให้หลายภารกิจในอดีตล้มเหลวมาแล้ว เพราะต้องหน่วงให้ยานที่พุ่งมาด้วยความเร็วกว่า 19,000 กม./ชม. ชะลอช้าลงจนมีความเร็วเพียง 8 กม./ชม. ภายใน 6-7 นาทีเท่านั้น

ยานสำรวจ InSight

BBC

อย่างไรก็ตาม ยานอินไซต์นั้นใช้อุปกรณ์และเทคโนโลยีส่วนใหญ่แบบเดียวกับยานฟีนิกซ์ (Phoenix ) ซึ่งประสบความสำเร็จในการลงจอดบนดาวอังคารมาแล้วในปี 2007 โดยมีเกราะป้องกันความร้อนกว่า 1,000 องศาเซลเซียสขณะพุ่งผ่านชั้นบรรยากาศ มีร่มชูชีพที่จะกางออกขณะอยู่เหนือพื้นผิว 16 กม. และมีจรวดขับดันช่วยหน่วงความเร็วในระยะสุดท้ายก่อนลงจอด 12 ตัวด้วยกัน

หากลงจอดได้สำเร็จโดยยานไม่ได้รับความเสียหาย ยานอินไซต์ซึ่งถูกตั้งโปรแกรมไว้ล่วงหน้าจะถ่ายภาพภูมิประเทศรอบตัว และส่งกลับมายังโลกภายใน 30 นาทีแรกที่แตะพื้นดาวอังคาร

สำหรับภารกิจที่จะต้องทำต่อไปนั้น ยานอินไซต์ซึ่งเป็นหุ่นยนต์สำรวจในตัวจะใช้อุปกรณ์ต่าง ๆ ขององค์การอวกาศยุโรปและของนานาชาติที่ติดตั้งมากับยาน ศึกษาโครงสร้างภายในของดาวเคราะห์สีแดง โดยจะมีการตรวจวัดคลื่นแผ่นดินไหวที่ช่วยบ่งบอกถึงสภาพชั้นหินและโครงสร้างทางธรณีวิทยาภายใน และมี “หุ่นยนต์ตัวตุ่น” คอยวัดอุณหภูมิใต้ดินของดาว โดยจะฝังตัวอยู่ลึกลงไปจากพื้นผิว 5 เมตร เพื่อให้ทราบว่าดาวอังคารยังคงมีความเคลื่อนไหวเปลี่ยนแปลงภายในอยู่มากน้อยเพียงใด

นอกจากนี้ ยานอินไซต์ยังมีภารกิจทำการทดลองสำคัญอีกอย่างหนึ่ง คือการส่งสัญญาณคลื่นวิทยุเพื่อวัดว่าดาวอังคารเหวี่ยงตัวรอบแกนหมุนของตนเองอย่างไร ซึ่งข้อมูลจากการตรวจสอบและทดลองทั้งหมดนี้มีความสำคัญอย่างยิ่ง ต่อการศึกษาเรื่องกระบวนการก่อตัวและวิวัฒนาการของดาวเคราะห์ในระบบสุริยะ

บทความก่อนหน้านี้อ้าวยังไง! เปิดคลิปเสียง นายกอบต. เรื่อง ขายควาย สรุปใครพูดไม่ตรง!
บทความถัดไปดวลปืนสนั่นรามัน! ผญบ.อุ้มลูกสาวหลบห่ากระสุน ชักปืนยิงสวนล้มคว่ำ